Das einheimische Paar der Knights entwickelt sich zu wichtigen Playoff-Performern

  Golden Knights Center Ivan Barbashev (49), Verteidiger Zach Whitecloud (2) und Verteidiger Nicola ... Golden Knights Center Ivan Barbashev (49), Verteidiger Zach Whitecloud (2) und Verteidiger Nicolas Hague (14) feiern, nachdem Whitecloud im dritten Drittel in Spiel 1 der NHL Hockey Stanley Cup Finals gegen die Florida Panthers in der T-Mobile Arena ein Tor erzielte Samstag, 3. Juni 2023, in Las Vegas. (Ellen Schmidt/Las Vegas Review-Journal) @ellenschmidttt  Golden Knights-Torwart Adin Hill (33) und Verteidiger Zach Whitecloud (2) verteidigen das Netz gegen Florida Panthers Center Sam Bennett (9) und Center Nick Cousins ​​(21), während Knights-Verteidiger Nicolas Hague (14) im dritten Drittel ins Netz geht in Spiel 1 der NHL Hockey Stanley Cup Finals in der T-Mobile Arena am Samstag, 3. Juni 2023, in Las Vegas. (Ellen Schmidt/Las Vegas Review-Journal) @ellenschmidttt  Dallas Stars Center Joe Pavelski (16) schickt Golden Knights-Verteidiger Zach Whitecloud (2) aufs Eis, während er im zweiten Drittel während Spiel 6 des NHL Hockey Stanley Cup Western Conference Finales im American Airlines Center auf Verteidiger Nicolas Hague (14) trifft Montag, 29. Mai 2023, in Dallas. (L.E. Baskow/Las Vegas Review-Journal) @Left_Eye_Images  Vegas Golden Knights-Verteidiger Zach Whitecloud (2) erhält ein High-Five von Vegas Golden Knights-Verteidiger Nicolas Hague (14), nachdem er im zweiten Drittel eines NHL-Hockeyspiels in der T-Mobile Arena gegen Calgary Flames-Torwart Jacob Markstrom (25) punktete. Donnerstag, 16. März 2023, in Las Vegas. (Chitose Suzuki/Las Vegas Review-Journal) @chitosephoto

SUNRISE, Florida – Zach Whitecloud weiß nicht, wann es begann. Irgendwann während seiner ersten Saison bei den Minors. Aber es ist eine Routine, die bis heute anhält.



Jedes Mal, wenn Whitecloud mit den Golden Knights zum Aufwärmen geht, dreht sich der Verteidiger über die Schulter und berührt seinen Partner Nic Hague mit den Handschuhen. Den beiden gelang das, als sie mit den Chicago Wolves aus der American Hockey League zusammenkamen. Sie machten weiter, als sie anfingen, bei den Knights in der NHL zu spielen. Nun ist es eine Gewohnheit, die im Stanley-Cup-Finale vorkommt.



„Nur gute Freunde, Brüder, die vor dem Spiel ausgehen“, sagte Whitecloud. „Das ist etwas, was wir schon immer getan haben. … Wir sind doch nah dran, oder?“



Die einfache Geste sagt so viel über die Verbindung zwischen den beiden und den Weg, den sie unternommen haben, um die höchste Stufe des Eishockeys zu erreichen. Hague und Whitecloud sind eine seltene Sorte, zwei einheimische Verteidiger, die sich Seite an Seite durch den Sport weiterentwickelt haben.

Sie sind auch ein Hauptgrund dafür, dass die Knights am Donnerstag in Spiel 3 in der FLA Live Arena mit 0:2 gegen die Florida Panthers vorne liegen.



„Whitey und ich sind in einer einzigartigen Situation, in der wir viel zusammen gespielt haben, nett“, sagte Hague. „Wir konnten als D-Paar wachsen, sei es in Chicago bei den Wolves oder während unserer Zeit hier.“

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Hague und Whitecloud sind seit langem Teil der Ritterorganisation.

Hague war Teil der ersten Draft-Klasse der Franchise und wurde 2017 im Alter von 18 Jahren mit dem dritten Pick in der zweiten Runde ausgewählt. Mit seinen 24 Jahren ist er der einzige von den Knights gedraftete Spieler, der im Finale aufgetreten ist.



Whitecloud, 26, war ein College-Free Agent der Bemidji State University, der gegen Ende der Eröffnungssaison des Teams unterschrieb. Das nächste Jahr verbrachte er in den Minors in Chicago, wo er während des Laufs der Wolves zum Calder-Cup-Finale 2019 begann, mit einem 6 Fuß und 6 Zoll großen Bergmann zu arbeiten.

„Es kommt nicht allzu oft vor, dass man längere Zeit bei einer Person bleibt“, sagte Whitecloud. „Wir wissen beide, was wir voneinander erwarten können, und wir sind ziemlich offen und ehrlich, wenn es darum geht, wie wir als Paar spielen und was getan werden muss.“

Die beiden haben seit damals einen langen Weg zurückgelegt.

Whiteclouds Intelligenz, Zähigkeit und Konstanz haben ihn zu einem der zuverlässigsten Blue Liner der Knights gemacht, seit er 2019 zum ersten Mal für das Team tätig war. Seine Reife hat in jeder Hinsicht beeindruckt, von seinem IQ auf dem Eis bis zu seiner Perspektive abseits des Eises vorausgesetzt, er ist der erstes Mitglied der Sioux Valley Dakota Nation in der NHL zu spielen.

Hague hat sich auf seine eigene Art entwickelt.

Seine Größe und sein Schuss – seine Explosionen werden „Haguerbombs“ genannt – waren schon immer herausragend. Aber der ehemalige Assistent der Knights, Mike Kelly, sagte, Hague habe bei seinem ersten Entwicklungslager mit seinen langen Gliedmaßen „ein bisschen wie Bambi auf Eis“ ausgesehen.

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Sein Schlittschuhlaufen hat sich seitdem verbessert. Hague hat sich so weit verbessert, dass Trainer Bruce Cassidy ihm und Whitecloud vertraute, dass sie in den Spielen 1 und 2 die Hauptverteidiger der Knights auf Floridas bester Linie mit Center Sam Bennett und Rechtsaußen Matthew Tkachuk sein würden.

Die Knights haben die Panthers im 17:44 von Hague gegen Bennett im Fünf-gegen-Fünf-Spiel mit 2:1 übertroffen.

„Nic kann Leute frustrieren“, sagte Cassidy. „Er ist schwer zu verstehen. Er ist mobil, er ist lang. Er ist nicht undiszipliniert, also wird er nicht aus der Fassung geraten. Er kann den Puck immer noch bewegen und dich mit seinem Schuss offensiv verletzen, also musst du das respektieren.“

Ein drittes Paar zu haben, das genauso gut spielt wie Hague und Whitecloud, ist Teil dessen, was die Knights großartig macht.

Es gibt keine einfachen Matches gegen sie, keine Lücken, die ein Gegner ausnutzen könnte. Jede Schicht ist ein Kampf, eine Qual. Die Knights haben einen Pluswert von 11 mit Whitecloud auf dem Eis bei fünf gegen fünf in den Playoffs und einen Pluswert von 10 mit Hague.

Es war eine makellose Nachsaison-Leistung, die fünf Jahre in Anspruch genommen hat. Mit jedem Handgriff nach dem anderen haben Hague und Whitecloud eine Bindung aufgebaut, die ihnen nur noch zwei Siege bis zum Gewinn des Stanley Cups beschert hat.

„Sie spielen wirklich gut“, sagte Linksaußen William Carrier. „Es gehört dazu, im Spiel erwachsen zu werden. Man wird älter und (mit) dem Selbstvertrauen, das man bekommt, waren sie großartig.“

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